När rymdorganisationer planerar sonder till exempelvis Mars eller till Jupiters månar brukar de vidta en massa hygieniska åtgärder för att inte råka få med sig mikroorganismer från jorden. Det vore dumt att smitta ner andra himlakroppar med jordiskt liv innan vi vet ifall där kanske redan finns några inhemska mikrober. Detta planetskydd till trots skulle det faktiskt vara möjligt att liv kan förflyttas mellan olika himlakroppar. Mer än möjligt, enligt astronomen Lennart Lindegren som själv har gjort sådana beräkningar:

– Det är nästan oundvikligt att liv sprids mellan planeterna i vårt solsystem, säger han.

Men det finns rentav seriösa spekulationer om att liv kan ha färdats till andra solsystem på helt naturlig väg.

Tanken att levande organismer skulle kunna följa med de fragment som kastas ut i rymden vid stora meteoritnedslag är riktigt gammal. Den svenske fysikern Svante Arrhenius var en av dem som spekulerade om sådant för över hundra år sedan, och han var inte ens bland de första. Hans hade dock en egen idé om att bakterier skulle kunna flyga mellan planeterna i solsystemet som små solsegel, burna av solens strålning.

Läs också: Topphemligt plan har varit i rymden i ett år – men ingen får veta varför

Nuförtiden vet vi dock att en naken bakterie inte skulle klara sig i rymden. I vakuum förstörs dna-molekylerna i den redan inom några år, och uttorkning och kosmisk strålning bidrar till sönderfallet.

Då är det snarare den ännu äldre idén om att liv skulle kunna färdas inkapslat i stenklumpar som lever och diskuteras än idag. Förvånansvärt nog står den här möjligheten pall för en hel del av de invändningar som forskare har ställt upp. Det finns nämligen gott om bakterier och lavar som lever inuti sten, så sannolikheten att en liten klump med liv i skulle ha slungat ut från jorden är riktigt hög. Och det visar sig finnas chans att något skulle kunna överleva inuti.

Det har gjorts många experiment för att testa hur härdiga bakterier och lavar kan vara. De har skickats ut i rymden och hämtats hem igen, och de har bestrålats med partiklar från en accelerator, de har hettats upp och utsats för höga tryck. Sammantaget tyder resultaten på att de allra mest motståndskraftiga organismerna skulle kunna överleva inuti en sten som slungas ut från jorden ifall ytan hettas upp så pass mycket att den smälter och bildar ett lufttätt skikt. Samtidigt måste stenklumpen vara stor nog för att den inte ska bli för varm i mitten och steka de inneboende bakterierna.

I en sten av rätt sort som är större än nån meter skulle mikroorganismer potentiellt kunna klara sig i hundratals miljoner år, enligt resultat som Lennart Lindegren har varit med att ta fram. Och andra forskare har byggt på detta och räknat ut att det teoretiskt sett räcker för att liv skulle kunna ha tagit sig från jorden till en grannstjärnas system och haft möjlighet att ta fäste på någon planet där.

Solen är numera en ganska ensam stjärna, men den föddes i en stjärnhop tillsammans med ett antal syskon. För några miljarder år sedan låg solen mycket närmare andra stjärnor. Så nära att det är troligt att rymdstenar av olika storlek och till och med hela planeter kan bildas i ett stjärnsystem och sedan fångas upp av ett annat. Om det visar sig att det faktiskt finns en extra planet, Planet 9, i en bana långt utanför Neptunus så är det faktiskt mycket troligt att den har kommit från en annan stjärna. Och från samma system kan vår sols gravitation ha kapat åt sig en eller annan miniasteroid med enkla livsformer inuti.

Läs också: Elon Musk vill skicka en farkost till Mars om två år. Har han en chans att hinna?

Det svindlar lite. Men det finns väldigt många "om" i detta. Vad är det som får forskare att syssla med sådana extrema spekulationer?

– Vi människor vill gärna försöka förstå hur unika vi är, och hur unikt det är med liv, säger Lennart Lindegren.

Om astronomerna hittar tecken på liv på andra planeter kommer nästa fråga att vara om det har uppstått oberoende av varandra eller inte. Hade det visat sig att det var väldigt lätt för liv att förflyttas till andra platser kan vi inte veta om det har samma ursprung. Om det i stället är väldigt svårt skulle alla fynd av utomjordiskt liv betyda att liv uppstått flera gånger på olika platser i universum. Vad vi kan säga nu är att det är osannolikt men inte omöjligt för ett planetsystem att smitta ett annat med liv.