Den japanska biltillverkaren tycks nu vara redo att ge sin in på den växande, och populära, elbilsmarknaden. För nu säger företagets ingenjörer att de lyckats tämja tekniken bakom de labila litiumjonbatterierna, skriver Reuters.

Men de är minst sagt tvåa på bollen. Konkurrenter som Tesla och Nissan började utveckla tekniken och bygga in den i sina bilar redan för tio år sedan. Så varför har Toyota suttit vid sidlinjen? Framför allt ska det bero på oro över allt för höga kostnader, batteriernas storlek och inte minst säkerheten. Litiumjonbatterier kan vara instabila, vilket skandalen kring Samsungs exploderande telefon Note 7 påminde oss om.

Att företaget nu satt sin stämpel på tekniken kan visa sig få positiva effekter för hela teknikområdet skriver nyhetsbyrån. Bilmarknaden som helhet har varit tveksamma till att satsa på helt eldrivna bilar, för att istället lägger mer fokus på fordon med vätebränsleceller. En modell som ska utrustas med litiumjonbatterier är Prius Prime och den väntas kunna köra 60 kilometer på en laddning. Därefter tar bensinmotorn över.

Läs också: Nästa år släpps mobilbatteriet som håller "dubbelt så länge" som dagens

Trots att den moderna litiumjontekniken som används i bilbatterier anses säkrare, med sin kombination av nickel, kobolt och mangan, har biltillverkarna varit tveksamma. Batterierna lagrar visserligen mer energi och tar kortare tid att ladda än andra. Men det finns fortfarande en risk att de överhettas och börjar brinna om de inte tas fram på rätt sätt, men korrekta kontrollsystem.

”Det är en stor utmaning att utveckla litiumbatterier för bilar som är både pålitliga och säkra under tio års tid, under hundratusentals kilometer. Vi har dubbel- och trippelkollat våra batteripaket för att se till att de är felfria. Det handlar om säkerhet, säkerhet, säkerhet", säger Koji Toyoshima, chefsingenjör för Prius-modellen, till Reuters.

Anledningen till att Toyota nu tycker att batterierna är säkra nog är att de förbättrat kontrollsystemen. De kan nu mer noggrant övervaka temperaturen och förhållandena kring vart och en av de 95 cellerna som ingår i batteripaketet.

”Våra kontrollsystem kan identifiera även den minsta signal som skulle kunna innebär en kortslutning i enskilda celler. Det kommer antingen förhindra att det sprids eller stänga ner hela batteriet”, säger en av tillverkarens ansvariga ingenjörer Hiroaki Tekuchi.

Läs också: Nissan utmanar Teslas hemmabatteri – kan bli billigast på marknaden

Ett annat orosmoln har varit kostnaderna, men enligt branschexperter är priserna på väg neråt. På de senaste fem åren har de gått ner ungefär 60 procent och ligger i dag på ungefär 145 dollar mer kilowattimma. Detta tack vare att den storskaliga produktionen har ökat och gjort tillverkningen billigare.

I USA och Kina uppmuntras biltillverkare att satsa på helt eldrivna bilar. Men Toyota tror fortfarande att bränslecellsbilar är den ultimata miljöbilen. Genom att fortsätta utveckla litiumjonbatterier för både hybrider och så kallade plug-ins kommer de på sikt kunna producera en ren elbil.

”Det är bra att satsa på att ha ett så brett utbud av batterier som möjligt”, säger Koji Toyoshima.