Biltillverkare världen över investerar både tid och forskningspengar för att utveckla framtidens bilar där föraren blir mer eller mindre överflödig. Volvo, Ford, Tesla, BMW. Alla vill vara med och slåss om framtidens fordonstrafik. Men bara för att bilarna må vara självkörande inom en femårsperiod betyder inte det att de är bilarna konsumenterna kan köpa. Det kan dröja ytterligare tio år innan allmänheten faktiskt har tillgång till de nya bilarna, säger Fords forskningschef Ken Washington.

Läs också: Spänn fast säkerhetsbältet – nu börjar förarlösa bussar testas i London

Rykten som cirkulerar i bilbranschen gör gällande att tillverkarna inte kommer att sälja de självkörande bilarna till konsumenter. Utan istället förlita sig till tjänster för samåkning och pendeltrafik. Även Ford sägs vara beredd att använda sin Fordpass-tjänst för samåkning, eller inom kort presentera en liknande plattform skriver Readwrite.

Biltillverkarens vd Mark Fields har i ett tidigare uttalande sagt att konsumenterna kommer kunna köpa autonoma bilar år 2025. Forskningschefens bedömning är något mer försiktig, att det snarare blir mellan 2026 och 2031.

– Det är svårt att gissa och förutspå teknikens utvecklingstakt. Vår nuvarande inställning är att anpassningsgraden kommer ske gradvis, sa han vid bilorganisationen SAE:s konferens tidigare i veckan.

Självkörande bilar, eller autonoma bilar som det också kallas, delas in i olika nivåer. Där lägsta nivån, noll, innebär att fordonet inte har någon som helst kontroll över körningen, men kan utfärda varningar. Högsta nivån, fem, kräver ingen mänsklig inblandning överhuvudtaget utöver att bestämma vart färden går och starta bilen.

Läs också: När kommer de där självkörande bilarna? Bilbranschen oenig om tidsplanen

Ford har sagt att de kommer skippa nivå tre, den där de självkörande funktionerna begränsas till vissa miljöer, som motorvägar. Ett beslut som av bedömare sägs vara för att undvika att förarna ska ta kontroll över körningen. Nyligen investerade tillverkaren rejält i framtidens bilteknik genom köpet av ai-företaget Argo AI för en miljard dollar. Ett köp som är tänkt att hjälpa Ford att hålla jämna steg med Tesla och Google.