Vem som sitter på andra sidan skärmen är alltid lite svårt att veta. Som ett välkänt meme säger: på internet vet ingen att du är en hund. Eller en bot, som studenterna på Georgia Institute of Technology fick erfara. Lärarassistenten de förlitat sig på under terminen var i själva verket inte alls någon människa utan en artificiell intelligens, skriver IDG News.

”Världen är full av onlinekurser, men de har svårt att behålla studenterna. Och en av anledningarna till att många hoppar av är för att de inte får tillräckligt med stöd från sina lärare. Så vi skapade Jill som ett sätt att ge snabbare svar och återkoppling”, säger Ashok Goel, professor vid skolan och som håller i kursen kunskapsbaserad artificiell intelligens.

Läs också: Siris smarta syster Viv lockar både Facebook och Google

Försökskursen är en av kärnkurserna inom mastersprogrammet i datavetenskap som ges online varje termin. Vid varje kursstart börjar omkring 300 nya studenter som i grova drag ställer 10 000 frågor till sina lärare. Det är lite för många för att professorn och hans åtta lärarassistenter ska hinna med. Så de byggde en nionde.

Som namnet indikerar är hon baserad på IBM:s plattform för maskininlärning, Watson. De började bygga på lärarbotten förra året och tränade henne med ungefär 40 000 frågor som ställts tidigare terminer.

”En av hemligheterna med onlinekurser är att antalet frågor ökar om du har fler studenter, men inte antalet olika frågor. Studenter tenderar att ställa samma frågor om och om igen”, säger Ashok Goel.

Under de första veckorna gick det sisådär med svaren. De var konstiga och irrelevanta. Till en början fastnade hon på vissa nyckelord. Vid ett tillfälle frågade en student om de kunde organisera en träff för att gå igenom videolektioner. Jills svar refererade till en lärobok som skulle komplettera videon. Samma nyckelord, men ett helt annat sammanhang.

Läs också: Microsoft har byggt en bot som kommenterar dina bilder – men varför hatar den Sverige?

Efter en del finjusteringar kunde de visa svaren i studenternas forum. I dag svarar hon rätt på 97 procent av frågorna. Först publicerade de mänskliga lärarassistenterna svaren, men fram emot slutet av mars behövde hon inte längre någon hjälp. Var hon näst intill hundra på att svaren var rätt så skriver hon direkt till klassen.

Först i april avslöjade lärarna Jill Watsons verkliga identitet. Att studenterna under hela terminen haft kontakt med en bot, inte en människa. Ett besked som förvånade dem, minst sagt. De hade inte märkt någonting. Nu har några av dem startat ett forum för tidigare studenter för att följa utvecklingen när de slutar. Andra har dragit igång ett projekt med öppen källkod för att bygga en egen lärarbot.

Jill Watson kommer tillbaka nästa termin. Men under nytt namn och ett nytt mål, att besvara 40 procent av alla frågor som kommer in under året.