I mars vann Googles AI AlphaGo en förkrossande seger över mänskligheten. Datorn slog Go-mästaren Lee Sedol med 4-1 i matcher, en bedrift som för bara några år sedan hade varit otänkbar.

Bakom vinsten ligger inte bara avancerad mjukvara, utan också en helt ny typ av processor som Google utvecklat.

Tekniken kallas tensor processing unit, eller tpu, och sägs slå cpu, gpu och alla andra förkortningar du kan tänka dig när det kommer till maskininlärning. Googles vd Sundar Pichai beskriver prestandan per watt som långt högre än motsvarande chipp på marknaden.

"Det här motsvarar ungefär att spola fram tekniken runt sju år in i framtiden (tre generation av Moore's lag)", skriver Google i ett blogginlägg som beskriver chippet.

Läs också: Bottar är de nya apparna – därför pratar alla om nya plattformstrenden

Processorn har varit under utveckling under flera års tid, och tusentals enheter används redan i Googles datacenter. Förutom Alphago används den till Street View, röstigenkänning och till att sortera innehållet i sökmotorn.

Chippet är optimerat för Googles eget maskininlärningsprogrammet Tensorflow, och kan därmed komma undan med att använda mycket färre transistorer per operation menar företaget. Själva processorn passar i hårddiskplatsen i ett serverrack.

Men en fråga kvarstår: vad är egentligen en tpu?

I början av 2000-talet sålde SGI en produkt de kallade för tensor processing unit, men det visade sig vara en digital signalprocessor, dsp. Ett chipp dedikerat till att effektivt upprepa samma enkla procedur – och Google menar att det inte finns någon koppling alls mellan produkterna.

Läs också: Här är 7 nyheter från årets Google I/O du inte får missa

Analytikern Patrick Moorhead på Moore Insights & Strategy tror inte att Google kommer att gå så långt som att ersätta processorer eller grafikprocessorer med tpu:er.

– Det är inte den som lär ut eller lär sig. Den producerar eller spelar upp, säger han till IDG News.

Patrick Moorhead menar alltså att chippet förmodligen implementerar de algoritmer som skapats med mer strömkrävande gpu:er och cpu:er.

Samtidigt vet vi inte hur processorerna är byggda eller vem som tillverkar dem. Google uppger att de inte heller planerar att sälja tpu:er till andra företag, så det kan dröja innan vi får reda på hur den mystiska processorn faktiskt fungerar.