Inom 33 år hoppas forskarna ha ett robotlag redo att slå världsmästarna i fotboll, de mänskliga världsmästarna alltså. Men vägen dit är lång, dock inte helt orealistisk.

– Robotar har redan slagit människan i schack, Jepordy och pingis. Det kan nog bli så med fotboll också, säger Fredrik Löfgren, forskare i robotik och förbundskapten för svenska robotlandslaget i fotboll.

25 juli är det avspark för årets upplaga av robot-VM i fotboll. På plats i Japan finns då Fredrik Löfgren tillsammans med forskarkollegor och studenter från Linköpings universitet. En skara bestående av såväl forskare i robotik som artificiell intelligens.

robot-vm
Foto: Charlotte Perhammar

Förhoppningen för laget ska ta sig minst till slutspel. Och de har goda förhoppningar, utvecklingskurvan har pekat uppåt. Första gången de var med, för två år sedan, slutade de på en svidande sistaplats. Men redan året därpå gick det betydligt bättre. Matcherna i gruppspelet var betydligt jämnare, och hade de inte varit för målskillnaden låg dem i fatet hade de gått vidare.

Sedan dess har Fredrik Löfgren och de andra filat på så väl kommunikationen mellan robotarna som deras förmåga att faktiskt rulla boll.

Läs också: Här är labbet där robotar lär sig manipulera våra känslor

– Vi har förbättrat framför allt grundläggande saker som att gå bättre, se och höra bättre. Vår ai är bra, det var den redan förra året, säger han.

Strategin inför årets turnering är byggd kring robotarnas passningsspel. Än så länge klarar robotarna inte av att springa så fort, bollarna rullar fortare än de rör sig. Så laget har satsat på bra positionering för att få bollen framåt, snarare än långbollar.

Robot-VM i fotboll spelas i flera olika ligor. Linköpingsrobotarna tävla i Standard platform league. Alla lag utgår från samma robotkropp, en Nao från franska robottillverkaren Aldebaran. Därmed är förutsättningarna de samma för alla. När de väl kommer ut på plan är det dock mest bara skelettet som är kvar. Mjukvaran som följer med vid leverans slängs ut och ersätts med egna lösningar. Tävlingen blir därför framför allt en tävling om vilket lag om har den bästa mjukvaran.

Spelet följer i stort sett samma regler som slagit fast av Internationella fotbollsförbundet Fifa. Med vissa smärre anpassningar. Antalet spelare på plan är fem, med en robotcoah vid sidan av. Spelare kan utvisas, men är tillbaka på plan efter 45 sekunder. Samt att matchtiden bara är två gånger tio minuter.

– Batteritiden på de här robotarna håller inte längre än så, säger Fredrik Löfgren.

I år firar turneringen 20 år och mycket har hänt sedan första världsmästerskapen. Då rullade robotarna fram på hjul. Nu står, går och springer de, hjälpligt, på två ben. Målet är att ett robotlag inom en inte alltför avlägsen framtid ska slå ett lag bestående av mänskliga spelare. På människans villkor. Robotarna ska vara 170 centimeter, springa på två ben och så gott det går bete sig som människor. Att lira boll med robotar på hjul och som kan täcka upp hela målet är därför inte en del av utmaningen.

Arbetet som doktoranderna och studenterna på Linköpings Universitet lagt ner på sitt lag närmar sig sitt slut, för denna gång. För när laget väl står på plan är det ingen som styr dem. De använder sina ögon, kameror och sina öron, mikrofoner, för att kommunicera med varandra. Laget, det vill säga robotarna, går själva in på plan och styr spelet helt på egen hand. Vilket inte alltid är helt lätt.

– Tränar man ett knattelag i fotboll så kan man förvänta sig att barnen kan gå, springa och se när de kommer till träningen. Det har vi fått lära robotarna. Inför årets turnering har vi programmerat dem kommunicera bättre med varandra på plan så de vet var de befinner sig, säger han.

Just det här att veta var på plan man befinner sig kan leda till vissa frustrerande, om än dråpliga, situationer.

– En fotbollsplan är symmetrisk och eftersom allting ser likadant ut vet inte alltid roboten var den befinner sig. Det har ibland lett till självmål. Särskilt om roboten kommer tillbaka från en utvisning eller att den ramlat och är lite desorienterade, säger han.

Det är inte alltid heller så att robotarna förstår vad det är de ser. När Linköpings universitet deltog i VM första gången 2015 var bollen röd. På så sätt kunde spelarna tydligt se var bollen befann sig. Men eftersom målsättningen är att spela med samma förutsättningar som människan spelar de nu med en vit boll med svarta pentagoner.

Läs också: Ta kontroll över robotar och drönare med Swift

– Det gör ibland att om bollen hamnar på en vit mittlinje, ja då ser inte roboten bollen. Eller om motståndarlaget råkar har svara tröjor, kanske man sparkar på spelaren istället för på bollen. Och blir utvisad, säger Fredrik Löfgren.

Att vässa ett robotlag inför VM är visserligen roligt och utmanade. Slutmålet är dock inte ett perfekt fotbollslag utan att ta fram robotar som kan användas i människors vardag och i arbetslivet. Fotboll är en sport som kretsar mycket kring samarbete och kommunikation, därför är det en bra utgångspunkt för forskarna. 
– Det handlar om att ta fram robotar som kan samarbeta med varandra och med människor, som gemensamt kan lösa uppgifter. Att ta fram mer flexibla, eller mer agila robotar. Jag är ute och berättar mycket om robotar i näringslivet och många är rädda, och man ska ta det på allvar. Men det är en utveckling som inte går att stoppa, precis som det inte gick att stoppa industrialiseringen. Det ligger stora ekonomiska drivkrafter bakom, säger han.

Förhoppningarna om att ta hem hela VM är inte så stora, men de har en verklig chans att ta sig till slutspel. Det är elva personer som åker till Japan, och sex robotar.

Läs också: 500 år efter Luthers reformation – nu är robotprästen här

– Det är fem robotar på plan och en coach som är matad med statistik från tidigare matcher. Den har hand om den övergripande strategin och skriker ut till spelarna vad de ska göra, både via talsyntes och wifi. Det är en av reglerna, att all data måste gå att förstå, det får inte bara vara ettor och nollor, säger han.

25 juli börjar turneringen. IDG.se önskar Fredrik Löfgren och hans kollegor, robotar så väl som människor, lycka till. Är ni nyfikna på hur det kan gå till när robotarna spelar fotboll kan ni kolla in denna video från Linköpings Universitet.