Alla dessa kretsar tar plats, genererar värme, förbrukar ström och kostar förstås pengar. Ett alternativ som det pratas allt mer om är så kallad mjukvaruradio, eller software-defined radio (SDR). Det innebär att en gemensam, generell radiohårdvara används för de olika formaten. Vågformerna genereras helt i mjukvara, vilket gör hela systemet mycket flexibelt.

Det är tänkbart att vi i framtiden med mjukvaruradio inbyggt i våra bärbara datorer, handdatorer och mobiltelefoner kommer att kunna uppgradera till en ny standard för WLAN eller mobiltelefoni genom att ladda ned en ny drivrutin.

GNU Radio är ett projekt som går ut på att bygga fria program för mjukvaruradio, och idag kan de avkoda FM-radio och HDTV. Det finns planer på skriva avkodare bland annat för analog teve, AM-radio, komradio, och stöd för mobila kommunikationssystem lär komma.

Utvecklare anslutna till projektet jobbar även med hårdvara. Tanken är att utveckla en radiomodul med USB2-anslutning för runt 300 dollar, vilket skulle öppnamöjligheten för en helt ny skara intresserade att ge sig in i projektet. Idag krävs hårdvara för tiotusentals kronor för att kunna använda GNU Radio, men även om priset sjunker och tekniken blir lättare att hantera kommer det inledningsvis troligen att främst locka amatörradioentusiaster och andra hackare.

Dock händer det saker även inom den kommersiella sektorn. Många storföretag bedriver forskning och utveckling, ofta i samband med olika universitet, och under de kommande åren lär vi få se en uppsjö nya produkter.

Kanske har du redan en specialiserad mjukvaruradio i laptopen -- i vissa av de senaste IEEE 802.11-chipen görs mycket som tidigare gjordes av radioelektroniken i mjukvara. Det sägs vara en anledning till att det har varit svårt för Linuxutvecklare att få tag i specifikationer för till exempel Intels Centrinochip.

Det ska nämligen gå att programmera radiokretsarna att sända utanför de tillåtna frekvenserna och effekterna för radiobandet som IEEE 802.11 opererar inom, och då skulle tillverkarna kunna hamna i onåder hos myndigheterna som övervakar spektrumet.

Detta är en punkt som riskerar att sätta käppar i hjulet för tekniken. Generella mjukvaruradiosystem kommer att ge långt fler människor än tidigare möjligheten att bryta mot radiolagstiftningar och frekvensallokeringar.

Tidigare behövde man vara insatt i elektronik och radioteknik, men med mjukvaruradio räcker det att kunna programmera för att utveckla en ny radiobaseradkommunikationsform, som kanske inte uppskattas av myndigheterna. Kommer de att tillåta enskilda att utveckla och marknadsföra så generella radiosystem?

Kommer de att ha någon möjlighet att stoppa dem?

Hur det än blir med möjligheten att själv utforska banbrytande radiosystem med mjukvaruradio, till exempel meshnätverk, kommer konsumenterna att kunna glädjas åtbilligare, lättare och strömsnålare radioutrustning.

Av Andreas Ehn, kolumnist i IDG.se Teknik & Tester