Bitcoins blockkedja är en öppen databas där alla transaktioner kan spåras till bitcoinadresser, vilka i sin tur oftast kan kopplas samman med bankkonton, kreditkort och liknande genom de marknadsplatser där bitcoin handlas mot traditionella valutor. Öppenheten ställer förstås till det för kriminella som till exempel tjänat bitcoin genom utpressning med gisslanprogram (ransomware).

Den nu gripne och åtalade mannen i den amerikanska delstaten Ohio drev enligt åtalet en så kallad bitcoinmixer (kallas ibland även bitcoin tumbler) på den så kallade mörka webben. I korthet är en bitcoinmixer en serie operationer mot bitcoinkedjan där mixern tar en större mängd bitcoin från en bitcoinadress, delar upp summan i mindre småsummor, och genom tusentals transaktioner skickar runt de mindre summorna till olika adresser, och återförenar den större summan på en tidigare oanvänd adress. Allt för att dölja den ursprungliga adressen bakom ett moln av mikrotransaktioner.

Mannen drev enligt åtalet sin mixer genom tjänsten och sajten Helix, som i sin tur började som ett sidoprojekt till sajten Grams – en sökmotor som fungerade som en prisjämförelsesajt för droger, även den på den mörka webben. Helix presenterades för potentiella köpare som ett sätt att dölja deras identiteter, rapporterar ZDNet.

När verksamheten växte utökades den till samarbeten med andra illegala sajter på den mörka webben, bland andra Alphabay som var den största sajten för illegala varor och tjänster innan den stängdes sommaren 2017. Alphabay rekommenderade Helix som en tjänst för penningtvätt och döljande av identiteter. Den åtalade mannen tog en avgift på 2,5 procent för sina tjänster.

Enligt det amerikanska justitiedepartementet, som väckt åtalet mot den misstänkte mannen, lyckades han på detta sätt tvätta bitcoin till det dåvarande värdet av 300 miljoner dollar, idag närmare 3,5 miljarder dollar, från 2014 och framåt.

Helix är inte den första bitcoinmixern. Det amerikanska justitiedepartementet startade en förundersökning mot företaget BitMixer i juli 2017 vars verksamhet upphörde abrupt efter att dess ägare insåg att deras verksamhet skulle komma att betraktas som illegal och efter att de insett att bitcointransaktioner inte är helt anonyma.

Bitmixer var inte dold på den mörka webben och annonserades inte mot kriminella eftersom de ansåg att verksamheten var fullt legal, men de stängde ned tjänsten efter att Google och analysföretaget Chainalysis gick ut med att de kunde spåra transaktioner som kunde sättas i samband med gisslanprogram. Vissa av dessa transaktioner hade tvättats i olika bitcoinmixers. Ägarna av Bitmixer blev aldrig åtalade.

Läs också:
Betalningar med bitcoin ökar 600 procent
Square vinner patent för betalningsnätverk – knyter samman fiat och krypto