Forskare vid Johns Hopkins-universitets fysikavdelning har nu bevisat vad som tidigare bara varit teoretiskt möjligt: det går att driva en raketmotor bara med hjälp av värmen från solen. Det nya framfartssättet trots nu vara nyckeln för utforskningar utanför solsystemet, rapporterar Arstechnica via Wired.

Tidigare har bara två rymdfarkoster, Voyager 1 och Voyager 2, lämnat solsystemet som en bonus efter att de utfört sina uppdrag på Jupiter och Saturnus. En resa som tog dem närmare femtio år eftersom farkosterna inte rörde sig vidare fort.

Framtida rymdsonder utanför solsystemet är tänkta att resa tre gånger så långt som Voyager-farkosterna och på hälften av tiden. I dagsläget tittar Nasas Applied Physics Laboratory, APL, på en möjlig rymdsond för detta och under mitten av november i år gjordes en presentation där teamet konstaterade att det optimala hade varit en raket som drivs av solvärme och som är tre gånger mer effektiv än en kemisk motor.

Solmotorn skulle i så fall vara integrerad i rymdfarkostens värmesköld och fungera genom att först färdas så nära solen som möjligt, utan att smälta, för att sedan använda solen och värmen från den som en slags slangbella för att nå extremt höga hastigheter och slungas ut ur solsystemet.

Nasa-teamet kommer att presentera sina förslag närmare i slutet av 2021.

Läs också: Curiosity har hittat spår av forntida jättefloder på Mars